Los científicos descubren una especie de escarabajo de 230 millones de años de antigüedad

Este escarabajo, hasta ahora desconocido para la ciencia, fue consumido como tentempié por un ancestro de los dinosaurios. Los científicos encontraron estas especies de escarabajos en las heces.

Triamyxa coprolithica
Triamyxa Coprolithica – Esta especie de escarabajo tiene 230 millones de años

Un escarabajo de 230 millones de años es la primera especie identificada y descrita tras quedar atrapada en las heces fosilizadas de un ancestro de los dinosaurios.

Los científicos hicieron el descubrimiento tras examinar las heces fosilizadas, también llamadas coprolitos, atribuidas a un pariente cercano de los dinosaurios de la era triásica. La especie de escarabajo, bautizada por los científicos como Triamyxa coprolithica, representa una nueva familia de insectos hasta ahora desconocida por la ciencia, según el estudio publicado en la revista Current Biology.

Los escarabajos se conservaron en condiciones 3D: Todas sus patas y antenas estaban completamente intactas, lo que es increíblemente notable.

“Me sorprendió mucho ver lo bien conservados que estaban los escarabajos, cuando los modelabas en la pantalla era como si te estuvieran mirando”, dijo el primer autor Martin Qvarnström, paleontólogo de la Universidad de Uppsala (Suecia) en un comunicado. “Esto se ve favorecido por la composición de fosfato de calcio de los coprolitos. Junto con la temprana mineralización por parte de las bacterias, esto probablemente ayudó a preservar estos delicados fósiles”.

El estudio es muy emocionante, ya que entra en un área relativamente nueva de la paleontología. Aunque los coprolitos se encuentran en abundancia en las colecciones de los museos y de la investigación, pocos científicos los han estudiado por su contenido, ya que la mayoría no creía que los diminutos insectos pudieran pasar con éxito por un sistema digestivo y seguir teniendo una forma reconocible. Los insectos encerrados en ámbar o en savia de árbol fosilizada son la fuente de conocimiento de muchos paleontólogos, ya que nos dicen algo sobre su evolución; sin embargo, estos fósiles no son especialmente antiguos, ya que los más antiguos datan de hace unos 140 millones de años. Esto hace que el descubrimiento de una nueva especie de 230 millones de años conservada en heces fosilizadas sea aún más sorprendente.

“No sabíamos cómo eran los insectos en el Triásico, y ahora tenemos la oportunidad de saberlo”, afirma el coautor Martin Fikáček, entomólogo de la Universidad Nacional Sun Yat-sen de Taiwán. “Quizá si se analizan muchos más coprolitos, descubriremos que algunos grupos de reptiles produjeron coprolitos que no son realmente útiles, mientras que otros tienen coprolitos llenos de insectos bellamente conservados que podemos estudiar. Sólo tenemos que empezar a investigar los coprolitos para al menos hacernos una idea”.

Los científicos pudieron visualizar las estructuras internas de la coprolita en tres dimensiones con un alto contraste y resolución escaneándola con microtomografía de sincrotrón en la Instalación Europea de Radiación de Sincrotrón (ESRF) de Grenoble (Francia).

El equipo denominó a la especie de escarabajo recién descubierta Triamyxa coprolithica, que se traduce aproximadamente como “cotiledón de escarabajo”, lo que indica que probablemente vivía en entornos semiacuáticos o húmedos. Este descubrimiento no sólo revela la nueva especie de escarabajo, sino que también ofrece información crucial sobre la dieta y el entorno de los animales que lo comían.  Probablemente se lo comió el Silesaurus opolensis, un ancestro de los dinosaurios con pico que vivió en lo que hoy es Polonia y que probablemente produjo las heces.

“Hay montones de cosas que se pueden estudiar utilizando heces fosilizadas, pero ha sido difícil entender qué hacer con ellas, ver lo que contienen y sacar conclusiones, pero ahora hay toneladas de datos”, añade Qvarnström. “El objetivo final es utilizar los datos de los coprolitos para reconstruir las antiguas redes alimentarias y ver cómo han cambiado con el tiempo”.