Los científicos descubren varios planetas muy similares a la Tierra

Y están a punto de encontrar bastantes más.

Planeta
Los planetas similares a la Tierra podrían ser habitados algún día por nosotros

Un equipo de científicos acaba de encontrar un misterioso grupo de planetas “flotantes” que podrían no tener estrellas anfitrionas, y algunos de ellos podrían tener masas no muy diferentes a la de la Tierra, según un reciente estudio publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Y con el próximo Telescopio Romano de la NASA, vamos a encontrar mucho más.

Veintisiete planetas “libres” encontrados por microlente

Los datos recogidos en 2016 durante la fase de la misión K2 del telescopio espacial Kepler de la NASA fueron analizados en el estudio por Iain McDonald, de la Universidad de Mánchester (Reino Unido), que ahora trabaja en la Open University. Durante los dos meses que duró la misión Kepler, el telescopio monitorizó cada 30 minutos una densa población de millones de estrellas cerca del centro de nuestra Vía Láctea para identificar eventos de microlente gravitacional que indican la presencia de planetas fuera de nuestro sistema solar.

El equipo identificó 27 señales candidatas de corta duración a través de microlentes, con escalas de tiempo que van desde una hora hasta 10 días. Muchos de ellos ya habían sido vistos en datos obtenidos al mismo tiempo por telescopios terrestres, pero los cuatro eventos más cortos sugieren fuertemente la existencia de planetas con masas cercanas a la Tierra en el campo. Pero faltaba algo: la presencia convencional de una estrella anfitriona. En otras palabras, estos planetas flotan libremente en las profundidades abismales del espacio, sin la fuerza de centrado gravitacional de una estrella.

Los planetas que vagan fuera de un sistema solar, o planetas rebeldes, pueden haberse formado primero en la órbita de una estrella anfitriona antes de ser expulsados por la atracción gravitatoria de otros planetas más pesados dentro del sistema. El método de detección, llamado microlente, fue predicho por Albert Einstein hace 85 años como una implicación de su teoría de la relatividad general. La teoría afirma que la luz de una estrella de fondo puede ser ampliada temporalmente por la presencia de otras estrellas en el primer plano relativo del observador. Cuando esto ocurre, el observador ve un breve destello del brillo de la estrella de fondo que puede durar de horas a días, y aproximadamente una de cada millón de estrellas de la galaxia se ve afectada por la microlente en un momento dado. Pero sólo se prevé que unos pocos tengan planetas.

El telescopio romano de la NASA podría encontrar más planetas rebeldes del tamaño de la Tierra

Kepler no fue diseñado para detectar planetas a través de microlentes, ni fue lanzado para asomarse a los campos estelares increíblemente densos de la galaxia interior. Para que funcionara así, los científicos tuvieron que improvisar nuevas técnicas de reducción de datos para buscar señales ocultas en el conjunto de datos. “Estas señales son extremadamente difíciles de encontrar”, dijo McDonald en un informe de Phys.org. “Nuestras observaciones apuntaron a un telescopio antiguo, enfermo y con visión borrosa, a [una de las] partes más densamente pobladas del cielo, donde ya hay miles de estrellas brillantes que varían de brillo, y miles de asteroides que se deslizan por nuestro campo”.

“De esta cacofonía, intentamos extraer pequeños y característicos brillos causados por planetas, y sólo tenemos una oportunidad de ver una señal antes de que desaparezca”, continúa McDonald en el informe. “Esto es tan sencillo como usar un teléfono de mano para buscar el único parpadeo de una luciérnaga en medio de la autopista”. Esto puede sonar desalentador, pero un próximo conjunto espacial de la NASA llamado Nancy Grace Roman Space Telescope, así como la misión Euclid de la ESA, están diseñados específicamente para detectar señales de microlente y proporcionar a los científicos más pruebas de planetas del tamaño de la Tierra que flotan libremente.