Que se passera-t-il lorsque la Russie quittera l’ISS ?

La Russie a récemment menacé de quitter l’ISS, ce qui pourrait avoir des conséquences majeures pour l’avenir de l’ISS.

ISS - Station spatiale internationale
Que se passera-t-il lorsque la Russie quittera l’ISS ?

L’avenir de la station spatiale internationale telle que nous la connaissons pourrait être menacé.

Le 7 juin, Dmitry Rogozin, le directeur général de Roscosmos, a menacé, lors d’une audition au parlement russe, de se retirer de l’ISS, vraisemblablement avant la date prévue de 2025, si les sanctions américaines contre la Russie restent en place.

“Si les sanctions contre Progress et TsNIIMash restent en place et ne sont pas levées dans un avenir proche, la question du retrait de la Russie de l’ISS relèvera de la responsabilité des partenaires américains”, a déclaré Rogozin dans une traduction de l’audition par NBC. “Soit nous coopérons, auquel cas les sanctions seront immédiatement levées, soit nous ne coopérons pas et nous déploierons notre propre station.”

Quand et pourquoi ces sanctions ont-elles été imposées ?

Les sanctions actuelles contre TsNIIMash, JSC (Joint Stock Company) Rocket and Space Center Progress, et JSC Central Research Institute of Machine Building ont été imposées après que l’administration Trump a affirmé qu’ils avaient des liens avec les programmes militaires russes. Par conséquent, toutes les entreprises américaines qui vendent à TsNIIMash doivent obtenir une licence pour le faire. Cette sanction a gravement affecté l’importation de micropuces pour Roscosmos, ce qui a entraîné des problèmes pour maintenir les lancements dans les délais.

À la suite de l’intervention militaire russe et de l’annexion de la Crimée, des sanctions supplémentaires ont été imposées au pays.

Les relations spatiales entre les États-Unis et la Russie ont une longue histoire de combat et de fuite ainsi que de concurrence et de coopération. Avec le lancement du satellite russe Spoutnik en 1957, les États-Unis et la Russie ont entamé leur course folle à la “conquête de l’espace”. Au cours des vingt années suivantes, les deux pays ont lancé des satellites, des animaux et des personnes en orbite terrestre basse et finalement sur la lune.

En juillet 1975, la première mission Apollo-Soyouz a eu lieu, avec un module Apollo américain s’amarrant à une capsule Soyouz soviétique. La mission a mis fin à la course à l’espace et a apaisé les tensions entre les nations grâce à une poignée de main entre l’astronaute Tom Stafford et le cosmonaute Alexei Leonov.

En 1998, avec l’aide des États-Unis, la Russie a lancé Zarya, le premier module de la station spatiale internationale. Depuis lors, la station n’a cessé de se développer grâce à sa conception modulaire. Aujourd’hui, l’ISS est équipée d’un hectare de panneaux solaires, d’un gymnase, de six dortoirs et du dôme avec sa célèbre vue photogénique de la Terre de marbre bleu qui se lève.

Avec l’éventualité d’un retrait anticipé de la Russie, l’ISS devra s’adapter. En 2011, le programme de la navette spatiale a été interrompu, ce qui signifie que les États-Unis dépendaient de la Russie pour le transport des astronautes, des fournitures et des technologies vers l’ISS via les fusées Soyouz. Les relations s’effritant en raison des sanctions, les États-Unis doivent se tourner vers d’autres pays pour se rendre à l’ISS et se sont déjà tournés vers des entreprises privées.

Entrer dans les entreprises privées

SpaceX livre des marchandises à destination et en provenance de l’ISS depuis 2012. En mai 2020, SpaceX a effectué le premier lancement de la fusée Crew Dragon pour le transport humain. SpaceX devient ainsi la première fusée privée à transporter des humains en orbite dans le cadre du programme d’équipage commercial de la NASA. Ce lancement a transporté quatre astronautes, dont deux astronautes de la NASA, vers la Station spatiale internationale. En avril de cette année, SpaceX a réussi un autre lancement pour transporter des humains, amenant des passagers à l’ISS. Il n’est pas certain que les États-Unis abandonnent complètement le soutien spatial russe aux fusées commerciales.

Mais le retrait de la Russie pourrait accélérer la commercialisation de l’ISS elle-même – en effet, l’ISS pourrait devenir une entité privatisée. Si la Russie quitte l’ISS, les entreprises spatiales commerciales devront remplir l’espace du pays (jeu de mots) pour maintenir la station. En 2019, la NASA a ouvert l’ISS à la recherche commerciale et aux astronautes privés pour promouvoir la nouvelle “économie spatiale”. Avant cette annonce, plus de 50 entreprises travaillaient déjà sur des recherches avec l’ISS par le biais du laboratoire national américain de l’ISS.

Des entreprises comme Virgin Galactic ont également reçu l’autorisation de la FAA de transporter des passagers dans l’espace suborbital, ce qui leur permet de réinvestir les bénéfices du tourisme spatial dans de nouveaux vols commerciaux. Toutefois, la politique actualisée permettrait aux entreprises de mener des recherches directement sur la station, et non plus seulement par l’intermédiaire du laboratoire national. Des plans sont déjà en cours pour amarrer le tout premier module commercial à l’ISS. Axiom Space, qui a un contrat avec la NASA pour transporter des particuliers vers l’ISS, pourrait lancer son module en 2024 pour faciliter l’afflux de personnes qui vivront bientôt dans la station.

Une toute nouvelle station spatiale privée en préparation ?

Le segment orbital d’Axiom est unique dans la mesure où, lorsque la Station spatiale internationale sera finalement désorbitée, la capsule se détachera pour former sa propre nouvelle station spatiale, appartenant entièrement à Axiom et non à une nation ou une coalition de nations. La nouvelle station est prévue pour être produite en quatre étapes de croissance. La première est la capsule qui se détachera de l’ISS et sera connue sous le nom d’Axiom Hub One. Ensuite, une autre nacelle sera connectée au Hub One pour agrandir la salle de recherche et les quartiers de l’équipage. La troisième phase ajoutera l’Axiom Lab, qui servira d’installation de recherche et de production spatiales. Dans la phase finale, la station sera alimentée par des panneaux solaires installés dans la Power Tower.

À l’origine, la Russie voulait suivre une voie similaire pour construire sa propre station spatiale. Le complexe d’expérimentation et d’assemblage piloté en orbite, ou OPSEK, devait être construit autour du segment orbital russe de la Station spatiale internationale. Toutefois, Roscosmos a ensuite abandonné ces projets en raison de l’état de ses modules de l’ISS et des défis technologiques à relever.

Le retrait de la Russie de l’ISS pourrait même conduire à la désintégration pure et simple de la station. Bien que ce scénario soit peu probable, la station spatiale internationale vieillit rapidement. À l’origine, sa durée de vie n’était que de 15 ans , mais des réparations continues et des mises en orbite l’ont maintenu en service depuis 1998 et il pourrait durer jusque dans les années 2020. Les gouvernements partenaires internationaux impliqués dans la construction de l’ISS ont accepté de la maintenir en service jusqu’en décembre 2024, bien qu’il soit prévu qu’elle soit opérationnelle à la fin de 2028. Alors qu’il ne lui reste que quelques années de sa durée de vie actuellement prévue, la perte d’une nation vitale pour ses fonctions et ses opérations pourrait être dévastatrice pour la station vieillissante.

Il y a encore de l’espoir pour la Russie et la station spatiale internationale. Lors d’une conversation téléphonique d’introduction entre le nouvel administrateur de la NASA, Bill Nelson, et M. Rogozin, ce dernier a déclaré qu’il était “déterminé à poursuivre ce partenariat très efficace avec l’ISS”. Une déclaration de la NASA a ensuite indiqué que l’appel téléphonique était un complément productif pour s’assurer que la NASA et Roscosmos restent en bons termes. Nelson et Rogozin poursuivront leurs discussions tout au long du mois de juin, et tous deux participeront à la conférence virtuelle Global Space Exploration Conference ce mois-ci.