La blockchain pour retracer vos achats jusqu’à leur origine

Plusieurs multinationales expérimentent des plateformes basées sur la blockchain pour assurer la traçabilité et la durabilité de leurs chaînes d’approvisionnement et réduire les coûts. Mais la mise en œuvre de ces solutions pose encore des problèmes.

Blockchain et la traçabilité
Suivre les achats avec Blockhain

Les consommateurs se préoccupent de plus en plus de la façon dont les produits sont fabriqués. Après des décennies pendant lesquelles le prix et la qualité étaient les deux principaux attributs qu’ils recherchaient dans les produits, la demande de biens produits de manière durable est aujourd’hui en hausse.

Cette prise de conscience s’explique à la fois par une plus grande préoccupation pour l’environnement et par les fréquents scandales liés aux violations des droits du travail dans les chaînes d’approvisionnement de certaines des marques les plus connues, comme Apple, H&M et Nike.

Mais il est difficile de distinguer les produits durables de leurs homologues moins durables. Après tout, les biens produits ou fabriqués de manière durable n’ont souvent pas l’air différents. De nombreux labels et certifications écologiques tentent de remédier à ce problème, mais ils sont généralement utilisés pour des produits conditionnés (comment coller une étiquette sur une pomme de terre, par exemple ? Si vous deviez le vendre dans un emballage pour montrer qu’il est durable, cela n’irait-il pas à l’encontre de l’objectif premier du label ?) Et malgré le processus de vérification complexe requis pour obtenir ces labels, ils sont souvent aussi faillibles et corruptibles que les contextes dans lesquels ils sont attribués.

Mais qu’en est-il des biens tels que les fleurs coupées, le bois, les diamants ou le poisson ? Comment savoir si ces produits sont durables ? Que leur production est conforme à la loi – que nos meubles, par exemple, ne sont pas fabriqués à partir de bois abattu illégalement ? Et que les travailleurs qui ont travaillé pour les mettre sur les étagères de notre supermarché ou de notre magasin ont été traités équitablement ?

Dans notre économie mondialisée, assurer la transparence et la traçabilité des chaînes d’approvisionnement n’est pas une tâche facile. Heureusement, il existe un certain nombre de solutions technologiques qui permettent de résoudre ce problème.

La blockchain à la rescousse

Au cours des cinq dernières années environ, plusieurs entreprises mondiales – et quelques startups – ont développé des applications basées sur la blockchain pour faciliter le suivi des marchandises dans les chaînes d’approvisionnement. Un pionnier dans ce domaine est IBM, qui a lancé plusieurs initiatives de ce type, elle-même et en collaboration avec d’autres entreprises.

Par exemple, l’ IBM Food Trust est une plateforme basée sur la blockchain conçue pour assurer la traçabilité et la durabilité des chaînes d’approvisionnement en aliments et boissons.

En outre, IBM a lancé TradeLens en août 2018 en collaboration avec Maersk, la plus grande compagnie maritime du monde. L’objectif de cette plateforme basée sur la blockchain est de “promouvoir un commerce mondial plus efficace et plus sûr”, indique IBM dans un communiqué de presse 4.

Outre IBM, des noms connus comme le diamantaire De Beers et le détaillant Walmart ont également rejoint le mouvement blockchain.

Le fonctionnement de ces solutions est le suivant : elles transfèrent les chaînes d’approvisionnement physiques – les réseaux de producteurs, d’intermédiaires, de transformateurs, d’auditeurs, de certificateurs, de vendeurs et de clients – vers une plateforme en ligne basée sur la blockchain afin de créer un registre virtuel de l’origine et de l’historique des produits.

TradeLens, IBM Food Trust et Tracr (la plateforme de suivi des diamants) se considèrent tous comme des écosystèmes ou des réseaux spécifiques à un secteur. On ne saurait trop insister sur l’importance de ce détail, car pour que la solution fonctionne, les acteurs de la chaîne d’approvisionnement doivent choisir de rejoindre le réseau. Et le bon fonctionnement de la plateforme dépend du fait qu’elle devienne la solution la plus largement utilisée dans un secteur donné.

La blockchain, la technologie de registre distribué développée à l’origine pour le bitcoin, est particulièrement bien adaptée à la gestion de réseaux complexes tels que les chaînes d’approvisionnement en raison de sa nature décentralisée.

Les deux principaux problèmes liés au traçage des produits (en particulier des matières premières) tout au long des chaînes d’approvisionnement sont la nécessité d’instaurer la confiance entre des parties qui, souvent, ne parlent même pas la même langue, et la nécessité de gérer une grande quantité de données.

L’histoire dit que la blockchain peut aider à résoudre de tels problèmes. En effet, une plateforme fonctionnant sur une blockchain est sécurisée par conception. La blockchain permet aux utilisateurs d’accéder uniquement aux documents qu’ils sont autorisés à consulter. Et avant que leurs informations ne soient ajoutées à la blockchain, elles sont vérifiées par plusieurs autres utilisateurs (appelés mineurs), ce qui garantit que plus d’une entité a le contrôle de l’exactitude des données stockées.

Après vérification, chaque bloc d’informations est ensuite stocké sur la blockchain et ne peut être modifié par personne. Ainsi, à mesure que de nouveaux blocs d’informations fiables sont ajoutés, la taille du registre augmente.

Par exemple, un pêcheur en Inde pourrait proposer d’ajouter un bloc d’informations sur sa dernière prise de crevettes à la plateforme basée sur la blockchain qu’IBM est en train de prototyper pour Walmart, y compris des détails tels que le poids, l’origine, la date de la prise, etc. Ces informations seraient vérifiées par plusieurs mineurs (comme le point de collecte où il a déposé les crevettes) qui peuvent attester de leur exactitude ou non.

Si l’information est correcte, elle est ajoutée à la blockchain en tant que bloc. Chaque fois que la crevette passe par un nouveau port ou une nouvelle installation de traitement, elle serait suivie à l’aide d’un code QR figurant sur le conteneur dans lequel elle voyage. Une fois qu’il arrive dans les rayons de Walmart, les consommateurs peuvent accéder à tout l’historique de ce produit avec un simple scanner ou une application sur leur smartphone.

En garantissant l’exactitude des informations et en éliminant pratiquement toute erreur humaine, une telle plateforme promet de réduire les coûts d’assurance, d’audit et de conformité réglementaire pour les détaillants.

Mais ce modèle présente plusieurs problèmes. La première est la nécessité pour les utilisateurs de choisir les plateformes. Dans les secteurs fortement centralisés, comme l’industrie du diamant, il est facile pour un quasi-monopole comme De Beers de convaincre les fournisseurs de participer à une plateforme qu’il a créée.

Mais ce faisant, elle perpétue des relations économiques asymétriques et remet en question la question de la confiance. La blockchain est présentée comme un moyen de garantir la confiance dans les transactions en ligne entre des inconnus de la vie réelle. Mais que se passe-t-il si l’institution qui contrôle la plateforme basée sur la blockchain et dicte les règles du jeu a des intérêts particuliers, comme c’est le cas de De Beers ? Il est concevable que la Blockchain soit corrompue dans de tels cas, même si le monopoleur prétend ne pas être impliqué.

Sans parler des différents niveaux de connectivité dans le monde. Alors que les taux de pénétration de l’internet augmentent partout, il existe encore des régions du monde où la connectivité est faible. Si la blockchain est le seul moyen pour les petits producteurs de fournir des entreprises mondiales, alors ceux d’entre eux qui sont les moins connectés – et probablement les plus privés de droits économiques – seront laissés de côté. La blockchain empêcherait ainsi ceux qui ont besoin d’opportunités d’y accéder.

Dans les secteurs plus fragmentés, tels que l’industrie de la pâte et du papier, plusieurs plateformes concurrentes peuvent être utilisées pour suivre la même marchandise. Cela obligerait les producteurs et les fournisseurs à se spécialiser ou à apprendre à utiliser plusieurs plateformes en fonction du client. Le risque de confusion et d’erreurs serait évidemment élevé.

Se concentrer sur la fonctionnalité plutôt que sur la technologie

Dans une interview avec Knowledge@Wharton, Stefan Gstettner du Boston Consulting Group (BCG) met en garde contre une surestimation des fonctionnalités de la blockchain pour la gestion de la chaîne d’approvisionnement.

“Dans les premiers jours de la blockchain, il y avait une notion selon laquelle la blockchain peut aider à connecter les parties de la chaîne d’approvisionnement”, dit-il. “C’est généralement vrai. Toutefois, si nous voulons uniquement connecter des parties qui se connaissent de toute façon, il existe de nombreuses technologies concurrentes comme l’EDI [échange de données informatisées], ou ce que beaucoup appellent la tour de contrôle de la chaîne d’approvisionnement. La question est alors de savoir pourquoi la blockchain devrait être considérée comme une technologie concurrente prometteuse dans ce domaine”, ajoute-t-il.

Il recommande plutôt de se concentrer sur la fonctionnalité unique que la technologie apporte, à savoir sa capacité à établir la confiance dans les interactions entre étrangers. Les entreprises doivent trouver comment canaliser cet avantage tout en évitant les inconvénients susmentionnés de ces plateformes avant de pouvoir déployer largement la blockchain dans la gestion de la chaîne d’approvisionnement.

Pour l’heure, les experts s’accordent à dire que la blockchain n’en est qu’à ses balbutiements, que la plupart des entreprises ne savent pas vraiment comment l’utiliser pour ajouter de la valeur à leur activité et que la courbe d’apprentissage à venir est abrupte.