Lockheed Martin sélectionne ABL Space Systems

L’île écossaise d’Unst a été choisie pour stimuler le marché des lancements de petits satellites au Royaume-Uni.

Missile Lockheed Martin
Lockheed Martin veut lancer un nouveau port spatial

Lockheed Martin a sélectionné la fusée RS1 d’ABL Space Systems (ABL) pour un lancement depuis un nouveau port spatial construit sur Unst, la plus septentrionale des îles Shetland en Écosse. Le premier vol pourrait avoir lieu dès l’année prochaine depuis le Shetland Space Centre sur l’île.

Lockheed Martin espère développer davantage son activité de lancement de petits satellites, un marché qui se développe rapidement dans le monde entier.

ABL sera responsable de la conduite des lancements de fusées, et non Lockheed Martin, qui n’exploitera pas non plus le port spatial, une tâche qui sera prise en charge par le Shetland Space Center. Lockheed Martin va construire l’infrastructure pour devenir, espérons-le, un client de lancement plus tard, comme l’a déclaré Nik Smith, directeur régional de Lockheed Martin au Royaume-Uni, à BBC News.

Cette annonce est la concrétisation d’un accord conclu par le gouvernement britannique en 2018 pour encourager les lancements d’engins spatiaux depuis le Royaume-Uni.

La fusée RS1 du système spatial ABL

Le RS1 de l’ABL est une fusée à deux étages d’une hauteur de 27 mètres (88 pieds). La fusée est capable de livrer une charge utile d’une tonne sur une orbite héliosynchrone de 500 km de haut, qui est une orbite polaire le plus souvent utilisée pour les satellites d’observation de la Terre.

Pour cette raison, l’île d’Unst est un endroit idéal, car tout débris qui tomberait d’une vedette tomberait dans la mer en raison de l’éloignement de l’île.

Le RS1 de l’ABL est impressionnant non seulement en tant que fusée, mais aussi en raison de la simplicité de son système de transport. La fusée, ainsi que les systèmes électriques de la rampe de lancement et les fluides nécessaires, tiennent essentiellement dans un conteneur d’expédition, ce qui la rend facile à transporter et à déployer.

Le lancement du RS1 de l’année prochaine utilisera un type de “remorqueur spatial” construit par la société britannique Moog.

“Nous voulons que le Royaume-Uni soit le premier pays d’Europe à lancer de petits satellites en orbite, attirant ainsi des entreprises innovantes du monde entier”, a déclaré Ian Annett, directeur général adjoint de l’Agence spatiale britannique , dans un communiqué. “La sélection par Lockheed Martin d’ABL Space Systems pour le lancement du Pathfinder britannique nous rapproche de cet objectif et fait du Royaume-Uni le premier site de lancement européen pour les petits satellites”.

L’année dernière encore, un lancement de fusée a été pratiqué sur une autre île des Shetland, North Roe, pour mettre également des satellites en orbite. Il est donc clair que le Royaume-Uni prend des mesures pour atteindre ses objectifs de lancement.