La vie et les inventions étonnantes de Marie Curie

Marie Curie est la première personne à avoir remporté deux prix Nobel et elle a changé la médecine nucléaire à jamais.

Marie Curie sur la photo officielle du prix Nobel de 1911
Marie Curie sur la photo officielle du prix Nobel de 1911

Maria Sklodowska est née en Pologne en novembre 1867. Elle était la plus jeune des cinq enfants d’instituteurs pauvres.

Maria deviendra plus tard Marie Curie, mais non sans être devenue gouvernante pour joindre les deux bouts. Elle a développé une passion intense pour la connaissance et l’apprentissage.

Elle voulait devenir enseignante mais n’avait pas l’argent nécessaire pour suivre un enseignement formel. En 1891, sa sœur lui donne l’occasion de s’installer à Paris et de fréquenter l’université….. une opportunité qu’elle a saisie.

Après le déménagement, Marie a commencé à étudier la physique et les mathématiques à l’université de la Sorbonne et a continué à essayer de satisfaire son désir d’apprendre toujours plus.

En 1894, Marie rencontre Pierre Curie, un scientifique qui travaille dans la capitale. Après un an de relation, ils se sont mariés, et le reste appartient à l’histoire.

Marie et son mari ont été les pionniers de nombreux domaines de la médecine et de la physique. Elle a été la première femme à remporter un prix Nobel et la première personne à remporter deux prix Nobel. Pour comprendre ce que Marie a accompli dans sa vie et l’impact qu’elle a eu sur le monde scientifique, jetons un coup d’œil aux réalisations de Marie.

Radium et polonium

Comme Marie et Pierre avaient tous deux un intérêt marqué pour la physique et la chimie, ils ont souvent travaillé ensemble sur des recherches. Plus précisément, ils ont travaillé ensemble sur un projet visant à observer les rayons invisibles émis par l’uranium. Il s’agissait d’une découverte assez récente à l’époque et personne n’était encore tout à fait sûr de ce qu’ils étaient.

Ces rayons, découverts à l’origine par Henri Becquerel, étaient connus pour pénétrer continuellement dans la matière solide et pour conduire l’électricité dans l’air.

Alors qu’ils effectuaient des recherches ensemble, Marie a été particulièrement frappée en laboratoire par des échantillons d’un matériau appelé pechblende. Il s’agissait d’un minerai contenant de l’uranium qui dégageait beaucoup plus de radiations que l’uranium pur.

C’était déroutant parce que cela n’avait pas de sens, car l’uranium n’aurait pas dû faire en sorte que le minéral émette autant de radiations qu’il ne l’était.

Sur la base de la preuve de niveaux élevés de radiation dans la pechblende, Marie a été convaincue qu’il devait y avoir un nouvel élément en jeu dans le minéral pour que la teneur en radiation soit plus élevée.

La communauté scientifique dans son ensemble était sceptique, mais Marie et Pierre ont persisté dans leur hypothèse. Le duo a écrasé des échantillons du minéral et a commencé à essayer de séparer les différents éléments qu’il contenait. Ils ont utilisé des techniques de chimie analytique pour extraire une poudre noire qui s’est avérée 330 fois plus radioactive que l’uranium pur. Cet élément, ils l’ont appelé polonium, un nouvel élément.

Mais Marie et Pierre ne se sont pas arrêtés là. Ils ont découvert que le polonium que le liquide laissait après l’extraction du polonium était encore incroyablement radioactif. Cela signifie que la pechblende devait contenir un autre élément encore plus radioactif que le polonium.

En 1898, les Curie avaient réuni suffisamment de preuves de l’existence d’un autre nouvel élément, le radium. Cependant, ils n’avaient pas réussi à en obtenir un échantillon.

La pechblende était et reste un minéral très précieux parce qu’il contient un pourcentage élevé d’uranium – et les Curie ne pouvaient pas se permettre d’acheter de plus grands échantillons.

Après s’être entretenus avec une usine autrichienne qui extrayait l’uranium de la pechblende, ils ont découvert que l’usine traitait les matériaux restants comme des déchets. Ces déchets étaient encore plus radioactifs que la pechblende avec laquelle les Curie travaillaient à l’origine, et ils étaient beaucoup moins chers.

Marie a mis la main sur une grande quantité de déchets et a commencé à extraire de minuscules quantités de l’élément radium. Marie a travaillé avec 20 kilogrammes de déchets minéraux à la fois. Elle a écrasé, précipité, dissous, cristallisé et traité autant de radium qu’elle a pu.

Ce travail était beaucoup plus dangereux que ce que Marie avait compris, et le couple a commencé à se sentir constamment malade. Dans l’ère moderne, avec plus de recherche, nous pouvons comprendre leur santé défaillante comme une maladie des radiations. Conscient du risque, le duo a poursuivi ses recherches.

En 1902, Marie a pu isoler le radium et déterminer son poids atomique de 225,93. Ce fut un voyage ardu, mais elle avait finalement confirmé l’existence de cet élément.

Institut Curie

Après des années de travail avec le radium et le polonium, ils ont lentement réalisé que les rayons émis par les éléments radioactifs pouvaient être utilisés pour traiter les tumeurs. Fait remarquable, le couple de pouvoir a décidé de ne pas breveter l’utilisation médicale des éléments qu’ils ont découverts afin qu’ils puissent aider le plus grand nombre de personnes possible.

En grandissant, Marie a voulu approfondir ses recherches sur l’utilisation de la radioactivité en médecine et a fondé l’Institut du radium.

Le radium valait 120 000 dollars par gramme à l’époque, soit l’équivalent d’environ 2 millions de dollars aujourd’hui. Marie ne pouvait s’offrir qu’un gramme de cet élément pour ses recherches sur le cancer, mais elle en a tiré le meilleur parti.

Dans des entretiens avec la presse, Marie a clairement indiqué que son institut avait besoin de plus de radium pour mieux mener ses recherches, et une journaliste américaine nommée Marie “Missy” Mattingly a lancé ce qui est essentiellement la version des années 1920 d’un GoFundMe.

Elle a récolté environ 100 000 dollars en petits dons dans tout le pays pour acheter plus de radium et a convaincu une entreprise chimique de fournir un gramme à ce prix réduit.

Depuis qu’il a obtenu le radium, l’institut a fait des découvertes scientifiques révolutionnaires. Au cours de son histoire, 3 membres ont reçu le prix Nobel, dont la fille de Marie et Pierre, Irène.

Aujourd’hui, il s’appelle l’Institut Curie et continue à faire des découvertes révolutionnaires dans le domaine de la radioactivité.

La mort de Marie Curie

En 1920, la santé de Marie commence à décliner, mais il faudra attendre 14 ans pour qu’elle meure d’une anémie aplastique. À l’époque, on soupçonnait qu’elle était morte d’une contamination au radium, mais après l’exhumation de son corps dans les années 1990, les scientifiques n’ont pas pu trouver de niveaux dangereux de radium dans ses restes. Les experts pensent aujourd’hui que c’est l’utilisation de Marie en radiographie pendant la Première Guerre mondiale qui a provoqué l’affaiblissement de sa santé.