Le clair de lune détermine quand certains oiseaux volent vers le sud

Les chercheurs ont étudié les engoulevents européens pendant un an et ont découvert qu’ils ont tendance à migrer dix jours après une pleine lune.

La lune et les oiseaux
La lune a une signification très spéciale pour certains oiseaux.

Outre les températures fraîches, c’est apparemment le clair de lune qui détermine le moment où certains oiseaux s’envolent vers le sud en automne.

C’est ce que révèlent des recherches menées par l’université de Lund, en Suède, qui montrent que la présence ou l’absence de clair de lune influe sur la décision des oiseaux de voler. L’étude a été publiée dans la revue PLOS Biology.

Les engoulevents européens aiment chasser à vue.

Les chercheurs dirigés par Gabriel Norevik de l’Université de Lund ont étudié les engoulevents d’Europe et la façon dont le cycle lunaire et la lumière de la lune influent sur l’heure de départ lorsque les oiseaux commencent leur migration vers les régions situées au sud du Sahara. Le vol prend généralement trois mois pour que les oiseaux atteignent le climat plus chaud.

Les chercheurs ont étudié 39 engoulevents européens pendant un an et ont constaté que les oiseaux recherchaient deux fois plus d’insectes à manger pendant la pleine lune que pendant l’obscurité. Les oiseaux ont commencé leur vol migratoire environ dix jours après la pleine lune, et les oiseaux sont tous partis à peu près en même temps.

Il serait logique que les engoulevents européens chassent davantage lorsque le clair de lune est absent, puisqu’ils utilisent la vision pour trouver les insectes. Ils trouvent cela plus facile à la lueur de la lune, car elle leur donne l’énergie nécessaire pour voler.

“Nous avons été surpris de constater que le cycle lunaire et le temps que les oiseaux passent à chasser les insectes coïncident si bien. Cela influence à son tour leur comportement migratoire de telle sorte qu’ils synchronisent leur vol, de sorte que pratiquement tous les dix jours après une pleine lune, ils décollent en même temps”, a déclaré Gabriel Norevik dans un communiqué de presse mettant en évidence les résultats de la recherche.

La migration se déroule par étapes

Les chercheurs ont également constaté que les oiseaux parcourent généralement trois étapes pour atteindre leur destination finale, plus chaude. Ils migrent de la Suède vers le nord de l’Europe, puis vers des sites au sud de la Saraha. À chaque étape, ils suivent le même schéma, chassant à un rythme plus rapide lorsque la lune fournit beaucoup de lumière. L’étape suivante de la migration commence environ dix jours après la pleine lune.  “Nous continuerons à étudier ce phénomène et l’impact de ce type de migration synchronisée sur les oiseaux eux-mêmes et leur environnement”, a déclaré M. Norevik dans le communiqué.