NASA benutzt Stratosphärenballon in der Größe eines Fußballstadions

Ziel der Mission ist es, Licht im fernen Infrarot zu beobachten und die Bewegung und Geschwindigkeit von Gas um neu entstandene Sterne zu messen.

Stratosphärenballon
Stratosphärenballon der NASA

Die NASA hat eine neue Mission begonnen, bei der ein 2,5-Meter-Teleskop (8,4 Fuß) mit einem Ballon hoch in die Stratosphäre geschickt werden soll. Die Agentur strebt einen Start im Dezember 2023 von der Antarktis aus an.

Der Ballon heißt ASTHROS (Abkürzung für Astrophysics Stratospheric Telescope for High Spectral Resolution Observations at Submillimeter-Wellenlängen) und wird etwa drei Wochen lang von Luftströmungen umhergetrieben. Warum sollten Sie fragen?

Es wird Licht im fernen Infrarot beobachten, oder Licht mit Wellenlängen, die viel länger sind als das, was für das menschliche Auge sichtbar ist. Um dies zu erreichen, muss ASTHROS eine Höhe von ungefähr 130.000 Fuß (24,6 Meilen, oder 40 Kilometer) erreichen.

Wenn Sie Luftballons an alte Zeiten und veraltete Technologien erinnern, sollten Sie sie nicht so schnell abtun. Luftballons bieten der NASA viele Vorteile gegenüber boden- oder weltraumgestützten Missionen.

Tatsächlich gibt es das Wissenschaftliche Ballonprogramm der NASA seit 30 Jahren, und es ist mit 10 bis 15 Starts pro Jahr recht aktiv. Das liegt daran, dass Ballonmissionen geringere Kosten und kürzere Zeiten zwischen Planung und Einsatz haben.

All dies bedeutet, dass sie mit den höheren Risiken umgehen können, die mit dem Einsatz neuer Technologien einhergehen, die erst noch in den Weltraum fliegen müssen. Man kann sich Ballonmissionen als einen ersten Schritt vorstellen, der die Voraussetzungen für künftige Missionen schafft, um die Vorteile der neuen Technologien zu nutzen.

„Ballonmissionen wie ASTHROS sind risikoreicher als Raumfahrtmissionen, bringen aber hohe Erträge bei bescheidenen Kosten“, sagte der JPL-Ingenieur Jose Siles, Projektleiter für ASTHROS.

Siles fügte hinzu: „Mit ASTHROS streben wir astrophysikalische Beobachtungen an, die noch nie zuvor versucht wurden.

Was werden also die von ASTHROS getragenen Technologien bewirken? Sie werden die Bewegung und Geschwindigkeit des Gases um neu entstandene Sterne messen. Die Mission wird auch zum ersten Mal überhaupt das Vorhandensein von zwei spezifischen Arten von Stickstoffionen kartieren. Diese Ionen sind Schlüsselindikatoren für Orte, an denen Winde von massereichen Sternen und Supernova-Explosionen die Gaswolken umgestaltet haben.