Levensvormen die diep in het oudste grondwater ter wereld worden gevonden

De eencellige organismen hebben geen zuurstof of zonlicht nodig omdat ze zwavelverbindingen inademen.

eencelligen
Eencellige organismen: leven zonder zuurstof en zonlicht

Diep in de diepte van de Canadese Kidd Mine zijn onderzoekers op een vreemde levensvorm gestuit. Deze bacteriën leven 2,4 kilometer onder het oppervlak, in de eeuwige duisternis en in het oudste grondwater ter wereld.

Eencellige organismen

De ontdekking werd afgelopen juli gedaan door een team onder leiding van de geoloog Barbara Sherwood Lollar van de Universiteit van Toronto. De eencellige organismen hebben geen zuurstof of zonlicht nodig, omdat ze zwavelverbindingen inademen en zich voeden met chemicaliën in het omringende gesteente.

De nieuwe bevindingen zijn gepubliceerd in een nieuw document in het Geomicrobiologieblad. “Voor mij is het meest opwindende deel het niet vinden van een andere omgeving waar we vroeger dachten dat het leven niet kon bestaan. Het gaat om het veranderen van de manier waarop we denken over het verkennen van nieuwe omgevingen om ons te concentreren op het toepassen van technieken uit vele disciplines in coördinatie met elkaar,” zei eerste auteur Garnet Lollar van de Universiteit van Toronto, Canada.

De nieuwe resultaten bevestigen de bevindingen van een eerdere studie van dezelfde groep, waarin werd gespeculeerd dat sulfaatreducerende microben in deze vloeistoffen actief waren gedurende geologische perioden. De nieuwe studie legt nu de basis voor het identificeren van de microben in deze oude wateren.

“Het Deep Carbon Observatory (DCO) was hierin zeer katalytisch en hielp ons met dit idee om allerlei mensen bij elkaar te brengen zodat verschillende teams monsters konden nemen en hun eindresultaten konden vergelijken en contrasteren,” zei Lollar. Op dit moment zijn de DCO-onderzoekers bezig met het sequencen van de genomen van de individuele microben.

Volg het water

Ze volgen ook het metagenoom, d.w.z. alle genomen van de organismen in het water. Het onderzoek zou de “volg het water” mantra hebben geleend.

Het is bekend dat deze mantra de zoektocht naar leven op andere planeten begeleidt. Door de gegevens van de watergeochemie, mineralogie en isotopen op één plaats te bestuderen, kunnen wetenschappers afleiden hoe de microbiële gemeenschap aan voedsel en energie komt.

Het Kidd Creek Observatorium kan ook dienen als een analogie voor andere planeten door te laten zien welke soorten geologie en chemie de potentie hebben om het leven te ondersteunen. Het kan worden gebruikt als basis voor de toekomstige zoektocht naar buitenaards leven.

Lollar concentreert zich echter meer op wat er hier op aarde nog te ontdekken valt. “Er zijn fundamentele principes waarmee de planeet werkt die we net beginnen te ontdekken,” zei ze, “er zijn nog steeds verbazingwekkende ontdekkingen te doen.