Fossilienfriedhofs zeigt, wie das Leben vor 518 Millionen Jahren aussah

Die Erkenntnisse geben Hinweise darauf, wie sich das Leben sowohl im Wasser als auch an Land entwickelt hat.

Fossilienfriedhof
Mithilfe des „Fossilienfriedhof“ können Wissenschaftler Erkenntnisse über die Entstehung des Lebens auf der Erde gewinnen

Haben Sie oft darüber nachgedacht, in der Zeit zurückzureisen und zu sehen, wie die Erde vor Millionen von Jahren war? Während Zeitreisen im Moment keine verfügbare Option sind, haben Wissenschaftler das Nächstbeste gefunden – eine Fossillagerstätte von vor über 500 Millionen Jahren mit einer Vielzahl von Tieren aus dieser Zeit.

Die Entdeckung wurde in der Nähe von Kunming, in der südlichen Provinz Yunnan in China gemacht. Die Forscher von der Yunnan Universität und dem State Key Laboratory of Paleobiology in China und der Pennsylvania State University in den USA haben sie auf die Kambrische Periode zurückdatiert, vor etwa 518 Millionen Jahren. Die Ergebnisse wurden kürzlich in Nature Ecology and Evolution veröffentlicht.

Die Lagerstätte, die 2.846 Exemplare enthält, ist nicht nur die älteste bisher gefundene, sondern auch die vielfältigste. Sie enthält frühe Wirbeltiere und andere Weichkörperorganismen, die in den Ozeanen lebten. Was die Forscher begeistert, ist das Vorhandensein von Exemplaren in ihren Larven- und Juvenilstadien. „Juvenile Fossilien sind etwas, das wir kaum sehen, vor allem von wirbellosen Weichkörpern“, sagt Julien Kimmig, Sammlungsleiter am Earth and Mineral Sciences Museum and Art Gallery der Penn State University und einer der Autoren der Studie.

Das internationale Forscherteam hat in diesen Ablagerungen bisher 118 Arten identifiziert, von denen 17 neu sind. Es sind Vorfahren von Krebstieren, Würmern, Trilobiten, Algen, Schwämmen, heutigen Insekten und frühen Wirbeltieren.

Bei den juvenilen Exemplaren fanden die Forscher, dass die Anhängsel intakt sind und innere Weichteile zu sehen sind. Dies hilft den Forschern, etwas über Körperteile dieser Tiere zu lernen, die vorher nicht gesehen wurden. „Die Fundstelle bewahrte Details wie 3D-Augen, Merkmale, die noch nie zuvor gesehen wurden, besonders in so frühen Ablagerungen“, sagte Sara Kimmig, Assistenzprofessorin an der Penn State University.

Der Ort der Fossillagerstätte wird als Haiyan Lagerstätte bezeichnet. Eine Lagerstätte besteht aus mehreren Schichten von Sedimentablagerungen, wobei jede Schicht ein Beerdigungsereignis darstellt. Die meisten Ablagerungen wurden in der untersten Schicht dieser Lagerstätte gefunden, die auch die größte Artenvielfalt aufwies. Die nachfolgenden Schichten bestehen aus anderen Arten, was nach Meinung der Autoren eine Darstellung von Boom- und Bust-Perioden im Ozean ist.

Die Autoren stellen die Hypothese auf, dass der Fundort Schutz vor stärkeren Meeresströmungen geboten haben könnte. In Anbetracht der hohen Anzahl an juvenilen fossilen Exemplaren wird als alternative Hypothese in Betracht gezogen, dass diese frühen Organismen den Ort als Paläo-Kinderstube nutzten, um ihre Jungtiere vor Fressfeinden zu schützen. Ein Sturm oder eine plötzliche Veränderung des Sauerstoffgehalts könnte die Sedimentablagerung verursacht haben, die zu einem Aussterbeereignis führte. Aber wenn der Ort tatsächlich eine Paläo-Kinderstube war, dann hat sich das Verhalten der Tiere in über 500 Millionen Jahren nicht viel verändert.

„Die Haiyan-Lagerstätte wird in Zukunft für viele Forscher eine Fundgrube sein, nicht nur für die Paläontologie, sondern auch für Paläo-Umweltrekonstruktionen“, sagt Sara Kimmig, die die Sedimente analysieren will, um die Umweltbedingungen während des Ereignisses zu verstehen.