Methan-Geysire auf dem Saturnmond Enceladus entdeckt: Leben ist „sehr wahrscheinlich“

Und es könnte einen Ozean des Lebens beherbergen.

Der Saturnmond Enceladus
Der Saturnmond Enceladus

Der Saturnmond verbirgt ein Geheimnis.

Vor Jahren schwenkte die Raumsonde Cassini-Huygens der NASA und der ESA durch die salzhaltigen Plumes, die aus dem Inneren des Saturnmondes Enceladus sprudeln. Doch mittendrin entdeckte die Sonde eine Sammlung von Verbindungen, die Wissenschaftler auch mit hydrothermalen Schloten am Boden der Ozeane der Erde in Verbindung bringen. Wissenschaftler hatten gedacht, dass die Menge an Methan in den Plumes das Ergebnis bekannter geochemischer, oder nicht-biologischer, Prozesse sein könnte. Bis jetzt.

Ein Team von Wissenschaftlern hat gesagt, dass kein bekannter lebloser Prozess für die Menge an Methan verantwortlich sein könnte, die beobachtet wurde, wie es aus der Oberfläche des Planeten schießt, was bedeutet, dass es von einer ansässigen Lebensform stammen könnte, so eine aktuelle Studie , die in der Zeitschrift Nature Astronomy veröffentlicht wurde.

Enceladus könnte hydrothermale Schlote wie auf der Erde haben

„Wir wollten wissen: Könnten erdähnliche Mikroben, die das Dihydrogen ‚fressen‘ und Methan produzieren, die überraschend große Menge an Methan erklären, die von Cassini entdeckt wurde?“, sagte Régis Ferrière, ein Biologe an der University of Arizona und einer der Autoren der Studie, in einem Blogpost auf der Website der Universität . „Die Suche nach solchen Mikroben, die als Methanogene bekannt sind, am Meeresboden von Enceladus würde extrem anspruchsvolle Tieftauchmissionen erfordern, die für mehrere Jahrzehnte nicht in Sicht sind.“ Trotz der riesigen Entfernungen zwischen diesem Phänomen und den wissenschaftlichen Instrumenten, die zu seiner weiteren Untersuchung benötigt werden, können wir immer noch Mathematik als Mittel zur Modellierung bekannter Variablen einsetzen. Also untersuchten Ferrière und sein Team Prozesse, die Methan auf die gleiche Weise produzieren, hier auf der Erde.

Enceladus ist ein faszinierender Ort. Er umkreist den Saturn in einem vielfachen Abstand zur Sonne als die Erde und ist mit einer dicken Panzerung aus festem Eis überzogen. Darunter befindet sich ein kolossaler Ozean, der sich über den gesamten Mond erstreckt und der sich in Strömungen hin und her bewegen könnte, die mit den entscheidenden Zutaten für Leben, wie wir es kennen, gefüllt sind. Andererseits könnte er auch Leben beherbergen, das sich radikal von allem unterscheidet, was wir bisher gesehen haben. Wenn der Mond Leben beherbergt, dann wahrscheinlich aufgrund der planetarischen Gezeitenkräfte, die den Kern von Enceladus dehnen und komprimieren, das Innere aufheizen und Energie für die Grundformen des Lebens bereitstellen.

Wenn der Kern heiß ist, würde dies den Ozean vor dem Gefrieren bewahren und zusätzlich hydrothermale Schlote erzeugen, die (zumindest auf der Erde) Zentren sprudelnder Aktivität sind, in denen Wärme aus dem sich erwärmenden Inneren in die abgrundtiefen Tiefen des Ozeans entweicht. Auf unserem Planeten erhält diese Wärme ein Ökosystem aufrecht, indem sie die notwendige Nahrung für chemische Reaktionen liefert – in einem Prozess, der Chemosynthese genannt wird, im Gegensatz zur Photosynthese (mit der Pflanzen Energie von der Sonne gewinnen).

Überschüssiges Methan könnte Leben auf Enceladus bedeuten

Wenn sich diese hydrothermalen Schlote auf Enceladus befinden, und die Wissenschaftler halten sie für wahrscheinlich, dann könnten wir in den riesigen Ozeanen des Saturnmondes bekannte Lebensformen versteckt finden. „Wir könnten nicht nur bewerten, ob die Beobachtungen von Cassini mit einer für Leben bewohnbaren Umgebung vereinbar sind, sondern auch quantitative Vorhersagen über zu erwartende Beobachtungen machen, falls am Meeresboden von Enceladus tatsächlich eine Methanogenese stattfinden sollte“, so Ferrière in dem Blogbeitrag. Die Arbeit des Forschungsteams war maximal herausfordernd und analysierte die Temperatur am Boden der Hydrothermalschlote, zusätzlich zu den Auswirkungen, die eine Population von Mikroben auf ihre Umgebung haben würde. Und das Team entdeckte, dass die Fülle des vorhandenen Methans zu hoch war, um allein aus nicht-biologischen Quellen zu stammen.

Dies sind zwar sehr aufregende Neuigkeiten, aber es könnten noch andere, unvorhergesehene geochemische Prozesse in den Tiefen der Ozeane von Enceladus am Werk sein, die für den Methanüberschuss verantwortlich sind. Es könnte sich um primordiales Methan handeln, das im Inneren des Mondes aus einem solaren Nebel eingeschlossen wurde, aus der alten Vergangenheit, als sich das Sonnensystem noch bildete. Es gibt noch andere Möglichkeiten, aber wir werden es nicht mit Sicherheit wissen, bis wir (oder ein Roboter) dorthin gehen und es herausfinden.